Las IPA, alma viajera y carácter para un estilo cervecero muy de moda

No todos los estilos cerveceros pueden presumir de tener un día en el calendario dedicado a ellos. Desde 2011 y por iniciativa de dos cerveceros americanos, Ashley Routson y Ryan Ross, se celebra en todo el mundo el IPA Day en honor a las cervezas craft o de elaboración artesanal.  ¿Pero dónde  surgió este estilo tan de moda en los últimos tiempos?

Es difícil determinar cuándo se “inventaron” las IPA (India  Pale Ale).  La India era fuente de materias primas para Inglaterra, pero en los viajes hacia Asia no había muchos productos que transportar, por lo que las tarifas de transporte en dirección a Asia eran muy baratas. El beneficio se encontraba en el viaje de vuelta que traía todas las riquezas de la India hacia Europa. Los numerosos y ricos británicos estaban sedientos por comprar bienes de origen europeo, y los comerciantes se aseguraron de ofrecérselos y beneficiarse de los baratísimos costes de transporte. El principal artículo demandado eran las bebidas alcohólicas.

En Londres, un cervecero llamado George Hodgson aprovechó esta circunstancia para enviar cerveza a la India: Porters y Pale Ales. Se le atribuye a él la invención de las IPAs. Hodgson era un cervecero situado cerca del Puerto de Londres y aprovechó su situación y los costes bajos para vender su cerveza en la India. Tenía que saber que el alcohol ayuda a la conservación, y que los aromas de oxidación podían enmascararse con cantidades grandes de lúpulo. Es más que probable que en lugar de versionar las Pale Ale existentes se fijara en las October Beers de las grandes casas de la Inglaterra rural (si quieres una cerveza que sobreviva meses de viaje, lo lógico es comenzar con una diseñada para envejecer durante años).

Las cerveceras de Burton-on Trent se sumaron a esta oportunidad hacia 1820 y empezaron a competir con Hodgson hasta apropiarse del mercado, ya que sus ales palidas y lupuladas eran de mejor calidad y preferidas por sus clientes. 

Cuenta la historia que en 1827 un barco cargado recién salido de Liverpool se hundió dejando en el mar un gran cargamento de cerveza pálida, lupulada y brillante. Los dueños de la carga tenían derecho a subastarlo en la ciudad más cercana y el enorme éxito de esta cerveza en su lugar de origen requería una historia romántica e impactante. La historia del hundimiento del barco es falsa, pero el éxito pasado y actual de este estilo es innegable.  En 1869 la apertura del canal de Suez supuso un enorme recorte en el tiempo de viaje. La principal ventaja de la que había disfrutado la IPA eran los favorables costes de transporte de ida a la India. Con el Canal de Suez abierto está ventaja se perdió y esta cerveza fue perdiendo adeptos. 

El renacimiento de la IPA en Estados Unidos

A finales del s XX, el estilo de IPA inglesa prácticamente había desaparecido. Pero existía una amplia bibliografía y registros históricos sobre el estilo, y cuando un pequeño grupo de cerveceros americanos quiso buscar un estilo aún más lupulado que la American Pale Ale, viajaron al Reino Unido para pedir ayuda a historiadores y aficionados a la cerveza. Uno de los miembros del grupo (Thom Thomlinson) escribió dos artículos sobre el tema en la que  entonces era la revista cervecera de vanguardia, #Brewing Techniques. Estos artículos fueron la referencia para que todos los cerveceros craft (y caseros) americanos elaboraran correctamente una India Pale Ale según el concepto original, , aunque utilizando las materias primas que tenían a mano versionaron la cerveza con sus característicos aromas y sabores cítricos y frutas tropicales

Aunque los gustos de los consumidores no cambiaron tan rápido como el entusiasmo de los cerveceros, la IPA logró superar a la American Pale Ale como el estilo estadounidense más popular en menos de 10 años.

Los artículos de Thomlinson hacen que todas las IPA tengan un enfoque común y este estilo sea quizá el más uniforme de todos los estilos americanos, lo cual hace que se vendan muy bien porque el consumidor sabe lo que encontrará cuando pide una IPA.

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